Los pájaros y los dinosaurios
( Publicado en Revista Creces, Marzo 1998 )

Algunos paleontólogos afirman que los pájaros descienden de los dinosaurios. Otros en cambio, afirman que tienen suficientes razones para pensar que su descendencia no tienen nada que ver con los dinosaurios, y por el contrario provendrían de una rama diferente que habría aparecido en escena aún antes de la era de los dinosaurios (Creces, Abril 1997, pág. 5).

Hace un año, algunos paleontólogos, que creen en la primera hipótesis, presentaron en la Society of Vertebrate Paleontology, fotos de lo que ellos llamaron un "dinosaurio emplumado" (Science, Noviembre 1, 1996), lo que confirmaría su creencia. Se trataba del Sinosauropteryx, encontrado en la formación Yixian en China, y cuyo fósil preservaba tanto detalle como para que su fotografía apareciera en la primera página del New York Time.

Este mismo fósil ha dado para mucho, y en la última reunión de paleontología en Chicago (Octubre1997), para la misma foto, otros paleontólogos dieron un veredicto diferente: lo que muestra la piedra fosilizada, no corresponderían a plumas. Tal afirma Alan Brush de la Universidad de Connecticut especialista en estructura de plumas. Según Larry Martin de la Universidad de Kansas, esas estructuras corresponderían a fragmentos de fibras colagenas, provenientes de la piel del dinosaurio, y por lo tanto los dinosaurios no tendrían nada que ver con los pájaros (Science, vol. 278, Noviembre 1997, pág. 1229).

La discusión continua, siempre centralizada en el mismo fósil del mismo dinosaurio, que en la piedra está muy nítidamente representado. Hohn Ruben experto de fisiología de la respiración de la Universidad de Oregon en Corvallis, encuentra que este fósil tiene el mismo tipo de compartamentalización para pulmones, hígado e intestino que tienen los cocodrilos. El hecho es que este fósil de Yixian en China, se ha preservado con mucho detalle, ya que corresponde a una formación sedimentosa muy fina de un antiguo lago, y en el se puede ver muy bien preservadas hasta las estructuras blandas del dinosaurio, incluyendo una clara silueta de los pulmones. Según el especialista, con esta estructura el dinosaurio habría sido incapaz de sostener el elevado nivel de intercambio de gases que habría necesitado un animal de sangre caliente, por lo que es muy difícil que los pulmones del dinosaurio haya evolucionado hacia el pulmón del pájaro que si tienen un alto rendimiento de intercambio gaseoso. Por eso, él niega dos afirmaciones que se han hecho al respecto de los dinosaurios: a.- que tuvieran sangre caliente y b.- que ellos hayan dado origen a los pájaros (Science, Noviembre 14 de 1997, pág. 1229).

Seguramente que la discusión entre especialistas va a continuar por mucho tiempo, pero para los que no somos paleontólogos, sólo podemos decir que un pájaro es muy distinto a un dinosaurio.


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